这是癌症治疗的契机,也是2017年加拿大献给世界医学界最好的礼物了。

加拿大安省女王大学博士生米伦(Caitlin Miron),最近发现了一组新奇、有可能“切断”癌细胞并阻止它们扩散的DNA组合,这个全新DNA组合,有个很难懂的学名,它属核酸G-四链体(guanine quadruplex),不过,看不懂没关系,我们只要知道它不仅与癌症细胞有关,也与导致艾滋病毒等其他疾病的细胞有关就行了。

这意味着,新发现有可能有效阻止癌症及艾滋病细胞的生长和扩散。现年28岁的米伦,因这个发现,日前获得Mitacs杰出创新博士奖(Mitacs Award for Outstanding Innovation-PhD)。

癌症是威胁人类健康的头号大敌,让我们先来看看近年有关癌症的数据,才能知道,米伦的研究成果,对人类的贡献将会有多么大。

加拿大人 一半会罹癌症

加拿大癌症协会CCS(Canadian Cancer Society)于6月间发布了2017年度报告,加拿大人中,几乎一半人在一生中可能得癌症,今年估计会有8万人死于癌症。其中,男性患癌风险为49%,女性则是45%。

同样的报告,在2016年是每五名加拿大人有两人在一生中可能得癌症,其中男性患癌风险为45%,女性则是42%。

这份最新报告特别提到,加拿大人患癌风险随年龄增长而增加。估计在今年确诊患癌的逾20万名加拿大人中,几乎90%的患者年龄超过50岁,其中45%更是70岁及以上的长者。由于加拿大人越来越长寿,因此老人患癌症的数量将持续增加。估计到2030年,加拿大癌症患者总人数将达27.7万。

中国国家癌症中心的数据佐证,2015年中国癌症新发病例数及死亡人数分别为429.2万例和281.4万例,相当于平均每天1.2万人新患癌症、7700人死于癌症。

肺癌、胃癌、肝癌、食道癌占到中国总体癌症的57%,肆虐中国的这几种癌症五年生存率都很低,如胃癌是27.4%,食道癌是20.9%,肝癌是10.1%。中国总体癌症的五年生存率仅为30.9%。

但不管是加拿大或是中国的报告,在年龄层部分,仅加拿大提到老年人容易罹癌,中国的报告则没有年龄层,但事实上,这几年,癌症已有年轻化的趋势,这却少被人注意。

年轻族群 也会得癌症

今年初,美国癌症协会(American Cancer Society,ACS)的一项研究发现,1990年左右出生的中青年与1950年左右出生的人相比,患结肠癌的风险增加了一倍;而患直肠癌的风险则增加了四倍。

领导这项研究的ACS公共卫生研究员西格尔(Rebecca Siegel)说,千禧一代的大肠癌风险上升的趋势是严重的。

这项研究发表在美国国家癌症研究所(National Cancer Institute)杂志上,研究发现从1974年到2013年期间,20至29岁的人群中,直肠癌发病率每年增加了约3%;结肠癌发病率增加1%至2%。在1980年至2013年期间,30至39岁的成年人中直肠癌发病率增加了约3%。在40至54岁的成年人中,直肠癌发病率增加了2%;结肠癌发病率增加了0.5%至1%。

专家认为,几种生活方式和因素导致年轻人容易罹患与肠道有关的癌症,包括摄入过多的油炸、红肉和加工肉类,缺乏纤维类膳食,缺乏体育锻炼,肥胖、酒精和吸烟等。

台湾中国医药大学附属医院大肠直肠外科主治医师王辉明曾收治一名年轻大肠癌患者,18岁的男大学生在快餐店打工四年,几乎天天吃薯条、炸鸡等油炸物,没想到才22岁,某天上厕所排出血便,吓坏了赶紧就医,诊断为末期大肠癌,治疗不到11个月离世。

王辉明感叹,“年轻人罹患大肠癌比年长者更难治”,按理说,年轻人免疫力比较好,但年纪轻轻就罹患癌症,代表这些年轻发病者免疫力较差,因此治疗更显困难。

另外,食道癌年轻化趋势也相当明显,食道癌患者多为男性,与后天环境(吸烟、喝酒)相关,不乏30到40岁者;过去认为肺癌的主要罹癌因子是吸烟,但近几年肺腺癌患者增加,集中于年龄相对较轻的中年女性,推测与空气污染、家族史等有关。

米伦研究 治癌新契机

从各种情况显示,不论是哪个年龄层,都有罹癌的风险,因此,如何打败癌症,成了当今人类最大的课题,从这个角度来看,米伦的研究成果相当有意义,她表示,新发现是研究人员20多年来梦寐以求的。她说,大多数人所熟悉的DNA为双螺旋结构,但它可在短暂时间内以单链形式存在。

为了方便读者了解她的理念,米伦以项链来形容她的新发现。

想象一下珠子在链子上可以自由移动,但会在项链打结的地方停下来。过去10年间,研究人员了解到,这些“结”与致癌基因(oncogenes)息息相关,它们会在致癌基因所在位置之前形成,来阻止癌细胞的“行动”。

但不幸的是,这些“结”是可以被解开的,最后使得这些致癌基因产生导致癌症及转移的蛋白质。

米伦的新发现,就是把这个“结”固定住,以阻止“珠子”移动至导致癌症发展并扩散的DNA区域。米伦补充道,新发现还可能对导致艾滋病感染的DNA区域的四链体产生极大作用。

更令人兴奋的是,米伦的研究成果,很快就要进入制药阶段,这也表示,她的研究成果不是纸上谈兵,而是很快就要进入临床治疗阶段。米伦预计五年至八年内,制药公司就能够获准开发生产相关药物,为癌症病人带来重生的希望,同时也能一并解决艾滋病,一药克两种严重疾病,人类的寿命也能再提升。

加拿大对世界医药界的贡献,因米伦的成就,要再添上辉煌的一页。

最好治和最难治的癌症

并不是所有癌症都难治,有些癌症的治疗成功率高,比如甲状腺癌,睾丸癌及前列腺癌,其治疗的疗效非常好,五年存活率分别为98%,96%和95%,均超过90%。

然而,也有难治的癌症,除了脑癌之外,胰腺癌最难治,其存活率也最低,目前在加拿大的五年存活率只有8%左右。由于对这种癌症的研究进展缓慢,治疗手段有限,预计很快将成为加拿大癌症患者死亡的前三大原因(去年前三是肺癌。直肠癌和乳腺癌)。

多伦多玛格丽特公主癌症中心(Princess Margaret Cancer Centre)的肿瘤学家Jolie Ringash博士指出,胰腺癌之所以难治,最关键的是很难被发现,而且肿瘤通常不会引起腹部或背部疼痛,所以当发现之时,患者往往已经到了晚期。