失业改变了许多美国人对于大学的看法。对于美国的年轻人来说,拥有学士学位是确保工作的最佳途径之一;但是对许多美国家庭来说,他们已经难以负担持续上涨的学费。这意味着许多学生举棋不定,他们不知道是攻读价格昂贵的学士学位,还是攻读为期三年的大学课程,或是选择网上在线教育和提供工作的学院(英文称为:work college)。

曾经很多美国人乐观地相信他们的孩子会在4年内完成本科学位,但是事实却难以预料:学校无法应对快速增长的未来大学学生数量,同时在大学4年期间, 家长也可能遇到各种各样的经济问题,这两个现象将直接导致很多学生需要花6年时间才可以毕业。美国国会教育委员会主席莫利布罗德说:“在近期高等教育上集中出现了一个问题;因为学生在攻读大学课程之前并没有做好充分的准备,所以导致他们似乎都要花4年以上的时间来完成大学课程。经济衰退给我们带来了一个与新的现实面对面的机会,”她预计未来将有几十个高校将开始为新生提供一些为期三年的学士学位,她还预计私立大学将主导这种趋势。从平均来看,这类三年制本科的学费将超过每年25,000元。单从年均看,并不便宜,但完成整个学业的费用要少于四年制的本科。

为期3年的学士学位要求学生必须愿意全年不间断学习,教职员工必须给学生提供明确和定期的学习建议。从2004年开始,印第安纳州的鲍尔州立大学提供给学生30种3年制专业,学生们可在一个加速的时间表内完成这些专业课程,这些专业包括商学、人文科学、牙医预科等。现在更多的大学或学院纷纷跟进。

与此同时,美国普渡大学正在尝试提供给学生一个为期两年的学士学位。去年曾有25个申请者,他们来自于一批失业汽车工人,他们符合联邦贸易调整援助计划两年财政帮助的条件。普渡大学印第安纳州科科莫技术学院主任说,四个克莱斯勒工厂的失业人数给这个城市带来很大的影响,为了解决这个问题,学院推出了一项为期两年的关于如何领导和监督管理企业的学士学位课程,以课程委员会制定的标准为基础,这些学生将获得与其他大学生相同的课时和相同的课程安排,并最终得到相同的学习成果,但总花费的时间减少了一半。

一个旧的概念正在引起学生新的兴趣,学生通过为学校工作来换得学校对学费、寄宿和其他收费的减免,这个计划意味着原本毕业的时候可能欠学校贷款的学生可以零负债地走出校园,要知道美国大学生毕业时平均负债达23,200美元。在Ozarks学院,学生们在每个学期每周需要工作15小时,许多学生为了能赚取吃住的费用更是在夏季每周工作40小时。他们负责校园附近的警戒、消防、室内清洁和制作乳制品等工作,学生还必须参加教堂服务和召集,并须保持简朴的生活。根据学院官员提供的信息,入学申请今年增长了8%,300个新生位置接到了4,435份申请,其中90%的学生需要经济上的支持。

Work college的校友说,他们很感谢学校提供给他们工作经验的同时又让他们摆脱了债务。Ozarks学院的毕业生,现任教于一所小学四年级的Janette说:“我有两个兄弟姐妹,她们的学生贷款远远超过30,000元,她们在经济衰退中正承受着很大的压力”。

即使昂贵的私立学校,比如南新罕布什尔大学(SNHU)每年的学费为37,000 元,为了吸引更多学生,他们也开始提供廉价的两年制学位。2008年Billy走出高中校门后,被刑事司法领域和外语专业所深深吸引,SNHU大学也接受了他的申请,但他和他的家人无法筹集足够的资金。他说:“当时我完全不知道自己该做什么”。没过多久,SNHU推出了廉价试点项目。四十个学生参加了这个项目并进入了位于Nashua和Salem的继续教育中心学习,每个学生的学费是10,000元。两年后,他们就可以得到副学士学位,然后他

们可以选择继续在主校区或其他学校攻读更高学位。Billy是四十个学生中的一个, 他可以在上午读书并在下午工作,并在一年后离开了他所在的专业并开始转读工程学。另一名学生Kaileen也为加入这个试点项目而感到很满意,她说:“小班授课、个人教学,一对一比大多数坐在演讲厅的学生将更有机会学到东西,这是我唯一想要的教学方式。”

对于许多人来说,社区学院对于获得毕业文凭来说是最实际的路径。数以百计的社区学院现在拥有自己的宿舍,并且有很多社区学院已和4年制大学建立了完善的合作伙伴关系,使得学生转入大学变得更容易。在明尼苏达州的艾塔斯卡社区学院,其工程专业在2005年进行了改组,加盖了宿舍。这样可以提供给学生一个更好的学习环境,学生可以一天24小时进入电脑室或工程学教室,该计划的创始人说: “学生只须支付13,000美元一年的学费、杂费和食宿费用,而这个项目是同一些4年制大学建立对接的。”

从经济上来说,当学生从社区学院转入四年制大学的时候,社区学院让数以百万计的学生觉得获得学士学位是可以负担得起的,这让学生获得了真正的实惠。根据美国社区学院协会的调查,从2007年至2009年社区学院的入学率增加了近17%。美国教育董事会陈述:“所有的证据证明,这些学生正像预计中的那样表现得非常优秀。”

网络教育也是一种新的趋势, GetEducated.com是一个拥有20年历史的教育网站,其职能是提供给学生更好的网上课业指导,它的创始人——威基·菲利普斯说:“如果你去网上学习,好的一面是你有更多的选择,但最大的坏处是:一些在线课程学生的辍学率为70%,而传统学校的辍学率仅为30%。”一次教育分析发现,网上教学和面对面指导相比具有同样的效能。菲利普斯说:网络教学的主要特点是学生可以更灵活地接受到教育。一个美军上尉,在伊拉克的工作使她必须利用网络来学习大学课程,她最终获得了北卡罗莱纳州立大学的文学士学位, 她认为网上课程十分具有挑战性,她的同学大多是30多岁正在工作的人,他们都认为不管是在课堂还是在网上,教育都是件很严肃的事情。

大学生究竟需要学习什么:他们需要学习如何独立思考、解决问题、沟通、和团队合作等技能。人的一生都需要学习, 没有人能读完4年的大学后终身不用学习, 而学习不只是在校园内,不同的方法、方式、不同的时间组合,所谓条条道路通罗马!