无论平日为学生和家长做规划督导,还是于最后阶段指导考生申请常春藤盟校和美国其它名校,我们总会强调选择合适的专业对于录取非常重要。但是,不能让未来专业方向对中学课程选择造成偏向的影响。常春藤盟校和美国其它顶尖大学对录取新生的评估以及大学本科课程设置都贯彻“通才教育”(General Education)的宗旨,它与美国名校在评估考生学术水平时看重所谓的核心课程关系紧密。这节我们就来讨论通才教育的理念,以及美国名校关注的核心课程的意义。

教育权威机构美国大学董事和校友理事会(American  Council of Trustees and Alumni)通过调查发现,在北美有80%的大学在校生无法确认自己的专业与职业方向,超过50%的学生进入大学后至少改变专业方向一次。一个重要原因就是当前趋势要求学生掌握综合全面的知识和技能。根据美国劳工部的统计,美国劳动人口在18到42岁期间,平均改换工作10.8次。面对多变的职业市场竞争,通才教育(General Education)是应对挑战的法宝:所有学生按要求必须完成基本的核心课程(Core Subject, 或Core Curriculum)。

美国大学董事和校友理事会在大学为本科生基础课程设置方面,高度赞赏哥伦比亚大学和芝加哥大学。这两所大学规定所有本科生,从英文专业到物理专业,都必须选修经典课程如哲学、历史和文学。理事会的专家认为尽管大学应该有自己的独特性,但是为达到通才教育的目的来明确统一的核心课程则是完全必要和可行的。他们建议的核心课程有七个,除此外还可以补充其它如艺术、音乐、心理学、社会学、哲学等科目。对于通才教育七个核心课程缺一不可。七个核心课程指的是:

1.写作(Composition):有效进入职场和参与文明社会活动所需要的最基本能力——清晰、准确和无误的书面交流。写作课程内容应该包括语法、风格、清晰度和论据。

2.文学(Literature):文学是人类思想和经验的丰富集成,学习文学能培养学生用心阅读和反思的良好习惯,并陪伴其一生。

3.外语(Foreign Language):语言是思想的直接反应,而要了解世界上不同文化、历史、艺术和传统,最好的工具莫过于学习掌握其语言。这门课的要求是,同一种语言在高中阶段有三年学习经历,进入大学后至少又有三个学期的经历,综合能力达到中级水平(Intermediate Level)。

4.美国政府或历史(US Government or History):民主开放社会的高等教育应该是对公民的教育,学生对于历史和国家统治制度应该有充分了解。学习美国历史和美国政府及政治制度,对于培养有责任感公民和保障自由具重大意义。

5.经济(Economics):在当今有限资源条件下相互依存的世界,了解掌握商品和服务的分配原理是非常重要的。作为二十一世纪有头脑的公民,需要对经济学和市场有基本了解。

6.数学(Mathematics):了解人类世界需要语言,了解自然世界和社会科学需要数学。社会活动的所有方面,从工作场所、家庭财务到理解新闻中的统计数据,都需要基本的计算能力。

7.自然科学(Natural or Physical Science):掌握基本的科学实验和观察理论与方法,对于了解我们生活的世界是必需的。自然科学中包括化学、生物和物理,学习自然科学有助于培育分析和批判性思维的能力。

从上述的介绍可以悟出美国社会和名校对教育的理念,也更有助于了解强调核心课程的内涵和意义。